martes, 29 de diciembre de 2009

Un par de naves espaciales se marchan del Sistema Solar

Ilustración de una de las naves 'Vogayer' saliendo del Sistema Solar- NASA/JPL


Las 'Voyager' descubren que un fuerte campo magnético evita que se disgregue la nube exterior de hidrógeno y helio.

Elpais.com

En sus 32 años de viaje desde que partieron de la Tierra, las naves Voyager 1 y Voyager 2, de la NASA, no sólo han sobrepasado fronteras y batido récords, uno tras otro, sino que, sobre todo, han hecho importantes descubrimientos, y siguen haciéndolos. Cumplieron con éxito rotundo su misión, que era viajar hasta los plantas exteriores, pasar cerca de ellos y fotografiarlos; ahora están a punto de abandonar el Sistema Solar y alcanzar el espacio interestelar, pero siguen enviando datos de alto interés para los científicos. El último hallazgo es la explicación de un misterio: el Sistema Solar está pasando a través de una nube de materia interestelar, hidrógeno y helio, que los astrónomos creen que debería haber desaparecido hace tiempo. Lo que han descubierto ahora las veteranas Voyager es que un fuerte campo magnético justo en la frontera exterior de nuestro conjunto planetarios evitan que esa nube se disperse.

La nube, o la pelusa local, como se la llama, mide unos 30 años luz de diámetro y debería haber sucumbido al efecto de las explosiones de estrellas ocurridas en las proximidades hace 10 millones de años, informa Space.com. Lo ha evitado ese fuerte campo magnético que proporciona la presión extra requerida para que la nube resista a la destrucción.

"Los campos magnéticos juegan un papel importante, a veces dominante, en la evolución de las nubes de gas en la galaxia, pero la fuerza y la orientación de dicho campo en el medio interestelar cerca de la heliosfera se conocían mal", explican Merav Opher (Universidad George Mason, EEUU) y sus colegas en la revista Nature. De hecho, los valores que se daban a ese campo magnético procedían de modelos o de estimaciones indirectas, añaden. Sin embargo, ellos han logrado determinar la fuerza y orientación del campo magnético del medio interestelar midiendo directamente su efecto en la heliosfera.

La pelusa local se mantiene a raya más allá de la frontera del sistema solar por el campo magnético del astro, cuyo viento solar forma una burbuja magnética de más de 10.000 millones de kilómetros de diámetro. Esta burbuja es la heliosfera, y supone una protección frente a rayos cósmicos galácticos y nubes interestelares. Las dos Voyager están ahora mismo en la capa más externa de la heliosfera. "Todavía no están dentro de la pelusa local pero se están acercando mucho y ya pueden sentir sus efectos a medida que se aproximan", comenta Opher a Space.com.

EL PAÍS - Madrid - 28/12/2009

martes, 22 de diciembre de 2009

Un frío hermano de la Tierra

BBC Ciencia

Un nuevo estudio de científicos de la NASA revela que una de las lunas de Saturno guarda un parecido sorprendente con la Tierra.

A pesar de que Titán (la luna más grande de Saturno y la segunda más grande del sistema solar) está diez veces más lejos del sol que la Tierra (su temperatura promedio es de 180 grados bajo cero) y no tiene agua, este satélite se parece más a nuestro planeta que ningún otro cuerpo del sistema solar.

La investigación se basó en datos enviados por la sonda Cassini -un proyecto conjunto de las agencias espaciales de Estados Unidos, Europa e Italia- y muestra que Titán tiene muchos elementos parecidos a los de la nuestro planeta: cadenas montañosas, dunas, lagos y, posiblemente, volcanes.

Titán ha suscitado gran interés entre los astrónomos por ser el único satélite que posee una atmósfera densa, y el único cuerpo del sistema solar -además de la Tierra- con depósitos de líquido en su superficie.

¿La próxima Tierra?

Aunque no tiene agua, otros elementos como el metano y el etano caen como la lluvia o la nieve y forman lagos que dan al satélite un aspecto parecido al de la Tierra.

Según dijo a la BBC el profesor Andrew Coates, del Laboratorio de Ciencia Espacial Mullard, las características de Titán se parecen a las que presentaba la Tierra hace 4.000 millones de años.

"En cierto sentido, Titán podría ser la próxima Tierra. De hecho, en 5.000 millones de años el sol explotará; esto destruiría a la Tierra y calentaría el sistema solar, por lo cual Titán podría ser un lugar muy importante en el futuro".

La atmósfera química de Titán se parece a la de nuestro planeta en el momento que surgió la vida. Esto, según afirma el periodista de ciencia de la BBC Pallab Ghosh, aumenta las intrigantes posibilidades de que algún día haya vida en ese lejano planeta.



viernes, 18 de diciembre de 2009

El antepasado más antiguo del hombre, hallazgo científico del año, según 'Science'

Elpais.com

Avances en monopolos, el grafeno y la terapia génica, así como la reparación del telescopio 'Hubble', también están en la lista

Ardi, una hembra que medía 120 centímetros, pesaba unos 50 kilogramos y vivió en la famosa región de Afar en Etiopía hace 4,4 millones de años, pasó este año a formar parte de la breve galería de hitos individuales en la evolución humana. Ahora la revista Science considera el hallazgo, que publicó en octubre pasado, el avance científico más importante del año.

Ardi es el ejemplar más completo encontrado de lo que sus descubridores consideran el antepasado más antiguo de los seres humanos, el Ardipithecus ramidus, y fue presentado en sociedad con la pompa correspondiente al hallazgo de toda una generación en paleoantropología. El nuevo homínido significa un salto hacia atrás de más de un millón de años en el conocimiento de la estirpe del ser humano. Se añade al primer esqueleto de neandertal, el niño Taung de Sudáfrica, y la famosa Lucy, de 3,2, millones de años.

Las discusiones sobre cómo vivía, si verdaderamente andaba erguido, al menos parte del tiempo y lo que representó en la evolución humana no han hecho más que empezar, reconoce Science en su revisión anual. Nadie duda de que es un hallazgo importante, pero no todos los paleoantropólogos están seguros de que fuera un ancestro humano, o incluso un homínido, la familia que incluye a los humanos y nuestros antepasados pero no a los antepasados de otros primates actuales.

Los restos fósiles de Ardi y sus congéneres fueron excavados pacientemente en un terreno sumamente difícil por el equipo dirigido por el estadounidense Tim White, del que forma parte la española Nuria García. Ahora están siendo estudiados por otros equipos para intentar llegar a un consenso sobre su papel en la evolución humana.

El resto de los avances del año destacados por la revista, que muestra un claro sesgo hacia los de origen estadounidense, son los siguientes:
Púlsares: El telescopio espacial Fermi, de la NASA, ha permitido encontrar 16 nuevos objetos celestes que rotan rápidamente y aparecen como faros en el cielo. La novedad es que se descubren a través de sus emisiones de rayos gamma.

Receptores ABA: Ya se conoce la estructura de la hormona de la sequía en las plantas y este año se ha avanzado mucho en su conocimiento. Estudios como el publicado en la revista Nature en el que participan científicos españoles,, indican nuevos caminos para aumentar la resistencia de las plantas a la falta de agua.

Monopolos: En un golpe de efecto experimental, los físicos que trabajan con unos extraños materiales cristalinos llamanos hielos de espín crearon perturbaciones magnéticas que se comportan como los monopolos magnéticos, partículas nunca detectadas.

Grafeno: Las propiedades de las láminas de un átomo de carbono de espesor están siendo estudiadas y dando lugar a dispositivos electrónicos experimentales.

Láser de rayos X: El laboratorio SLAC puso en marcha el primer láser de rayos X, una herramienta con multitud de aplicaciones.

Terapia génica: Investigadores de Europa y de Estados Unidos han progresado en el tratamiento de una enfermedad neurológica sin curación, de la ceguera congénita y de una enfermedad inmunitaria grave con estrategias de terapia génica.

Rapamicina: La modificación de una ruta metabólica clave da lugar a que los ratones vivan más. El descubrimiento fue especialmente notable porque el tratamiento no empezó hasta que los ratones eran adultos.

Reparación del Hubble: La misión de mantenimiento del telescopio espacial con el transbordador en mayo mejoró la visión del Hubble y alargó su vida útil.

Agua en la Luna: Sensores en la nave LCROSS detectaron vapor y hielo de agua en los restos del impacto de otro vehículo en un cráter en permanente oscuridad en la Luna.

Además, la predicción de Science sobre los temas científicos candentes en 2010 incluyen el metabolismo de las células cancerosas, el Espectrómetro Magnético Alfa, la secuenciación del exoma y su repercusión médica, las células madre pluripotentes inducidas para enfermedades neuro-siquiátricas, y el futuro de los vuelos espaciales tripulados. Como virus del año, se elige, previsiblemente, el de la nueva gripe, el N1H1, respecto al cual se concluye que pasará probablemente a la historia más por haber causado confusión que por haber sido catastrófico.

M.R.E. - Madrid - 17/12/2009

sábado, 12 de diciembre de 2009

Stephen William Hawking (1942- )

Perfil breve
Por Isaías Medina Ferreira

El físico-teórico Stephen Hawking nació el día 8 de enero de 1942, en Oxford, Inglaterra. Al presente, el Sr. Hawking ocupa la silla de Profesor de Matemáticas Lucasiano, en la Universidad de Cambridge, Inglaterra, posición que ocupara Isaac Newton, en 1663. Entre los muchos trabajos científicos que ha realizado Stephen Hawking están los que se relacionan con las leyes básicas del universo, principalmente sobre el llamado “Big Bang”, que se dice dio inicio al universo, y los agujeros negros (black holes).

Lo remarcable de todo lo que ha logrado el Sr. Hawking, quien ha recibido más de una docena de doctorados honoríficos, es que lo ha hecho desde una silla de ruedas, pues sufre del desorden neurológico llamado “mal de Lou Gherig” o Esclerosis lateral amiotrófica (ELA), lo que en inglés se conoce como “Amyotrophic Lateral Sclerosis, o ALS”, por lo que su cuerpo no le sirve y su única forma de comunicación es a través de un sintetizador conectado a una computadora que él manipula con el movimiento leve de los ojos y de la cabeza.

Su mente brillante, sin embargo, no ha sido afectada por la terrible enfermedad y a pesar de esas circunstancias el Sr. Hawking, con la ayuda de su personal médico que lo acompaña dondequiera que va, mantiene un ritmo normal de trabajo, el que consiste en investigar, dar charlas alrededor del mundo y escribir. Ha escrito los populares libros “Historia del tiempo” (A Brief History of Time), “El Universo en breve” (The Universe in a Nutshell) y otros más, el más reciente de los cuales es una nueva versión de “A Brief History of Time”.

Stephen William Hawking, un ser humano extraordinario.