martes, 29 de diciembre de 2009

Un par de naves espaciales se marchan del Sistema Solar

Ilustración de una de las naves 'Vogayer' saliendo del Sistema Solar- NASA/JPL


Las 'Voyager' descubren que un fuerte campo magnético evita que se disgregue la nube exterior de hidrógeno y helio.

Elpais.com

En sus 32 años de viaje desde que partieron de la Tierra, las naves Voyager 1 y Voyager 2, de la NASA, no sólo han sobrepasado fronteras y batido récords, uno tras otro, sino que, sobre todo, han hecho importantes descubrimientos, y siguen haciéndolos. Cumplieron con éxito rotundo su misión, que era viajar hasta los plantas exteriores, pasar cerca de ellos y fotografiarlos; ahora están a punto de abandonar el Sistema Solar y alcanzar el espacio interestelar, pero siguen enviando datos de alto interés para los científicos. El último hallazgo es la explicación de un misterio: el Sistema Solar está pasando a través de una nube de materia interestelar, hidrógeno y helio, que los astrónomos creen que debería haber desaparecido hace tiempo. Lo que han descubierto ahora las veteranas Voyager es que un fuerte campo magnético justo en la frontera exterior de nuestro conjunto planetarios evitan que esa nube se disperse.

La nube, o la pelusa local, como se la llama, mide unos 30 años luz de diámetro y debería haber sucumbido al efecto de las explosiones de estrellas ocurridas en las proximidades hace 10 millones de años, informa Space.com. Lo ha evitado ese fuerte campo magnético que proporciona la presión extra requerida para que la nube resista a la destrucción.

"Los campos magnéticos juegan un papel importante, a veces dominante, en la evolución de las nubes de gas en la galaxia, pero la fuerza y la orientación de dicho campo en el medio interestelar cerca de la heliosfera se conocían mal", explican Merav Opher (Universidad George Mason, EEUU) y sus colegas en la revista Nature. De hecho, los valores que se daban a ese campo magnético procedían de modelos o de estimaciones indirectas, añaden. Sin embargo, ellos han logrado determinar la fuerza y orientación del campo magnético del medio interestelar midiendo directamente su efecto en la heliosfera.

La pelusa local se mantiene a raya más allá de la frontera del sistema solar por el campo magnético del astro, cuyo viento solar forma una burbuja magnética de más de 10.000 millones de kilómetros de diámetro. Esta burbuja es la heliosfera, y supone una protección frente a rayos cósmicos galácticos y nubes interestelares. Las dos Voyager están ahora mismo en la capa más externa de la heliosfera. "Todavía no están dentro de la pelusa local pero se están acercando mucho y ya pueden sentir sus efectos a medida que se aproximan", comenta Opher a Space.com.

EL PAÍS - Madrid - 28/12/2009

martes, 22 de diciembre de 2009

Un frío hermano de la Tierra

BBC Ciencia

Un nuevo estudio de científicos de la NASA revela que una de las lunas de Saturno guarda un parecido sorprendente con la Tierra.

A pesar de que Titán (la luna más grande de Saturno y la segunda más grande del sistema solar) está diez veces más lejos del sol que la Tierra (su temperatura promedio es de 180 grados bajo cero) y no tiene agua, este satélite se parece más a nuestro planeta que ningún otro cuerpo del sistema solar.

La investigación se basó en datos enviados por la sonda Cassini -un proyecto conjunto de las agencias espaciales de Estados Unidos, Europa e Italia- y muestra que Titán tiene muchos elementos parecidos a los de la nuestro planeta: cadenas montañosas, dunas, lagos y, posiblemente, volcanes.

Titán ha suscitado gran interés entre los astrónomos por ser el único satélite que posee una atmósfera densa, y el único cuerpo del sistema solar -además de la Tierra- con depósitos de líquido en su superficie.

¿La próxima Tierra?

Aunque no tiene agua, otros elementos como el metano y el etano caen como la lluvia o la nieve y forman lagos que dan al satélite un aspecto parecido al de la Tierra.

Según dijo a la BBC el profesor Andrew Coates, del Laboratorio de Ciencia Espacial Mullard, las características de Titán se parecen a las que presentaba la Tierra hace 4.000 millones de años.

"En cierto sentido, Titán podría ser la próxima Tierra. De hecho, en 5.000 millones de años el sol explotará; esto destruiría a la Tierra y calentaría el sistema solar, por lo cual Titán podría ser un lugar muy importante en el futuro".

La atmósfera química de Titán se parece a la de nuestro planeta en el momento que surgió la vida. Esto, según afirma el periodista de ciencia de la BBC Pallab Ghosh, aumenta las intrigantes posibilidades de que algún día haya vida en ese lejano planeta.



viernes, 18 de diciembre de 2009

El antepasado más antiguo del hombre, hallazgo científico del año, según 'Science'

Elpais.com

Avances en monopolos, el grafeno y la terapia génica, así como la reparación del telescopio 'Hubble', también están en la lista

Ardi, una hembra que medía 120 centímetros, pesaba unos 50 kilogramos y vivió en la famosa región de Afar en Etiopía hace 4,4 millones de años, pasó este año a formar parte de la breve galería de hitos individuales en la evolución humana. Ahora la revista Science considera el hallazgo, que publicó en octubre pasado, el avance científico más importante del año.

Ardi es el ejemplar más completo encontrado de lo que sus descubridores consideran el antepasado más antiguo de los seres humanos, el Ardipithecus ramidus, y fue presentado en sociedad con la pompa correspondiente al hallazgo de toda una generación en paleoantropología. El nuevo homínido significa un salto hacia atrás de más de un millón de años en el conocimiento de la estirpe del ser humano. Se añade al primer esqueleto de neandertal, el niño Taung de Sudáfrica, y la famosa Lucy, de 3,2, millones de años.

Las discusiones sobre cómo vivía, si verdaderamente andaba erguido, al menos parte del tiempo y lo que representó en la evolución humana no han hecho más que empezar, reconoce Science en su revisión anual. Nadie duda de que es un hallazgo importante, pero no todos los paleoantropólogos están seguros de que fuera un ancestro humano, o incluso un homínido, la familia que incluye a los humanos y nuestros antepasados pero no a los antepasados de otros primates actuales.

Los restos fósiles de Ardi y sus congéneres fueron excavados pacientemente en un terreno sumamente difícil por el equipo dirigido por el estadounidense Tim White, del que forma parte la española Nuria García. Ahora están siendo estudiados por otros equipos para intentar llegar a un consenso sobre su papel en la evolución humana.

El resto de los avances del año destacados por la revista, que muestra un claro sesgo hacia los de origen estadounidense, son los siguientes:
Púlsares: El telescopio espacial Fermi, de la NASA, ha permitido encontrar 16 nuevos objetos celestes que rotan rápidamente y aparecen como faros en el cielo. La novedad es que se descubren a través de sus emisiones de rayos gamma.

Receptores ABA: Ya se conoce la estructura de la hormona de la sequía en las plantas y este año se ha avanzado mucho en su conocimiento. Estudios como el publicado en la revista Nature en el que participan científicos españoles,, indican nuevos caminos para aumentar la resistencia de las plantas a la falta de agua.

Monopolos: En un golpe de efecto experimental, los físicos que trabajan con unos extraños materiales cristalinos llamanos hielos de espín crearon perturbaciones magnéticas que se comportan como los monopolos magnéticos, partículas nunca detectadas.

Grafeno: Las propiedades de las láminas de un átomo de carbono de espesor están siendo estudiadas y dando lugar a dispositivos electrónicos experimentales.

Láser de rayos X: El laboratorio SLAC puso en marcha el primer láser de rayos X, una herramienta con multitud de aplicaciones.

Terapia génica: Investigadores de Europa y de Estados Unidos han progresado en el tratamiento de una enfermedad neurológica sin curación, de la ceguera congénita y de una enfermedad inmunitaria grave con estrategias de terapia génica.

Rapamicina: La modificación de una ruta metabólica clave da lugar a que los ratones vivan más. El descubrimiento fue especialmente notable porque el tratamiento no empezó hasta que los ratones eran adultos.

Reparación del Hubble: La misión de mantenimiento del telescopio espacial con el transbordador en mayo mejoró la visión del Hubble y alargó su vida útil.

Agua en la Luna: Sensores en la nave LCROSS detectaron vapor y hielo de agua en los restos del impacto de otro vehículo en un cráter en permanente oscuridad en la Luna.

Además, la predicción de Science sobre los temas científicos candentes en 2010 incluyen el metabolismo de las células cancerosas, el Espectrómetro Magnético Alfa, la secuenciación del exoma y su repercusión médica, las células madre pluripotentes inducidas para enfermedades neuro-siquiátricas, y el futuro de los vuelos espaciales tripulados. Como virus del año, se elige, previsiblemente, el de la nueva gripe, el N1H1, respecto al cual se concluye que pasará probablemente a la historia más por haber causado confusión que por haber sido catastrófico.

M.R.E. - Madrid - 17/12/2009

sábado, 12 de diciembre de 2009

Stephen William Hawking (1942- )

Perfil breve
Por Isaías Medina Ferreira

El físico-teórico Stephen Hawking nació el día 8 de enero de 1942, en Oxford, Inglaterra. Al presente, el Sr. Hawking ocupa la silla de Profesor de Matemáticas Lucasiano, en la Universidad de Cambridge, Inglaterra, posición que ocupara Isaac Newton, en 1663. Entre los muchos trabajos científicos que ha realizado Stephen Hawking están los que se relacionan con las leyes básicas del universo, principalmente sobre el llamado “Big Bang”, que se dice dio inicio al universo, y los agujeros negros (black holes).

Lo remarcable de todo lo que ha logrado el Sr. Hawking, quien ha recibido más de una docena de doctorados honoríficos, es que lo ha hecho desde una silla de ruedas, pues sufre del desorden neurológico llamado “mal de Lou Gherig” o Esclerosis lateral amiotrófica (ELA), lo que en inglés se conoce como “Amyotrophic Lateral Sclerosis, o ALS”, por lo que su cuerpo no le sirve y su única forma de comunicación es a través de un sintetizador conectado a una computadora que él manipula con el movimiento leve de los ojos y de la cabeza.

Su mente brillante, sin embargo, no ha sido afectada por la terrible enfermedad y a pesar de esas circunstancias el Sr. Hawking, con la ayuda de su personal médico que lo acompaña dondequiera que va, mantiene un ritmo normal de trabajo, el que consiste en investigar, dar charlas alrededor del mundo y escribir. Ha escrito los populares libros “Historia del tiempo” (A Brief History of Time), “El Universo en breve” (The Universe in a Nutshell) y otros más, el más reciente de los cuales es una nueva versión de “A Brief History of Time”.

Stephen William Hawking, un ser humano extraordinario.

domingo, 15 de noviembre de 2009

Señales analógicas y digitales

Por Isaías Ferreira Medina


El comportamiento de la naturaleza es analógico: la intensidad (amplitud) de los fenómenos que en ella se producen cambian continuamente en un intervalo determinado de tiempo. La presión atmosférica y la temperatura, por ejemplo, están cambiando continuamente de un valor a otro y en el ínterin registran millones de valores, con mayor o menor intensidad. Otro ejemplo de señal analógica es la que envía nuestra voz.

Las señales analógicas son, por ende, señales eléctricas de variación continua en intensidad o amplitud en el tiempo, como se puede apreciar en la figura. Hasta hace un tiempo, la forma dominante de transmisión de señales de radio y televisión ha sido analógica. La gran desventaja de ese tipo de transmisión es que el ambiente genera también señales del tipo analógico, conocidas como ruido, que generalmente interfieren con las que acarrean información y crean complicaciones resultando en una señal de menor calidad.


Por otro lado, las señales digitales adquieren uno de dos valores en un intervalo determinado de tiempo, como se puede apreciar en la figura. Su comportamiento se puede equiparar al de un interruptor (o switch) que tiene uno de dos estados: encendido o apagado (on, off). Las ventajas de este tipo de transmisión es, primero, su inmunidad a las interferencias ya que al digitalizar una señal se elimina el “ruido” producido por el medio ambiente, produciendo una señal más pura y de mayor resolución (si se cumplen otros requisitos que no son importantes en este momento); y, segundo, que puede codificarse usando el sistema binario que se basa en los dígitos 1 (encendido) y 0 (apagado). Ese tipo de código se presta al almacenamiento; o sea, se puede guardar en memorias de las utilizadas en cámaras digitales y discos duros de computadoras, lo cual no es posible con las señales analógicas.

domingo, 1 de noviembre de 2009

La Ley de Moore

Por Isaias Medina Ferreira

La ley de Moore (Moore’s Law) se refiere a la observación hecha in 1965 por Gordon Moore, cofundador de Intel, que en esencia predecía que el número de transistores en un “chip” se doblaría cada dos años aproximadamente. Intel, por supuesto, es el inventor de los microprocesadores, los llamados “cerebros de las computadoras” que hicieron posible que estas se redujesen de un monstruo que ocupaba un cuarto y requería aire acondicionado, al modelo que utilizamos hoy, capaz de colocarse sobre o debajo de un escritorio, o acarrearse convenientemente de un sitio a otro.

El transistor es el elemento activo de un microprocesador. Dadas las limitaciones en tamaño del microprocesador y el problema de control del calor que genera el transistor, eso quiere decir que el tamaño del transistor ha debido ser cada vez más pequeño.

El primer microprocesador, el 4004, fabricado en 1971 contenía 2,300 transistores. Hoy (2009), un procesador Intel Core ®2™ Duo contiene más de 291 millones de transistores. Según Intel, la próxima generación de sus procesadores Itanium, el que ellos llaman Tukwila, contendrá 2,000 millones de transistores.

Diagrama original de la Ley de Moore


La ley, que ha sostenido su postulado por los últimos 40 años, debido a los problemas señalados de espacio y calor, no podrá sostenerse por mucho tiempo más.

El mismo Moore dice al respecto: “En términos de tamaño del transistor, estamos acercándonos al tamaño de los átomos, lo que es una barrera fundamental; pero no será hasta dos o tres generaciones cuando lleguemos ahí […] tenemos entre 10 y 20 años hasta que alcancemos ese límite fundamental. Para entonces ellos serán capaces de fabricar “chips” más grandes y poder colocar miles de millones de transistores [en estos]”.

jueves, 29 de octubre de 2009

El nacimiento de la Internet

Por Isaías Medina Ferreira

¿Cuándo nace en realidad la Internet? Muchos señalan el 29 de octubre de 1969 (hace 40 años) como la verdadera fecha de nacimiento de la misma, porque fue la primera vez que se enviaron datos de un computador a otro, situado en una localidad remota; pero tan significativo fue lo logrado el 2 de septiembre de 1969: por primera vez se comunicaban dos computadores entre sí en experimento llevado a cabo en UCLA (Universidad de California, Los Ángeles). Aunque el mensaje carecía de sentido, ese logro con el tiempo llevó a la formación de la Internet.

Pero esas dos fechas, siendo importantes, no son las únicas significativas en la vertiginosa evolución de la Internet. Veamos una breve cronología de algunos de los desarrollos más importantes de la Net:

2 de septiembre 1969: como hemos dicho, por primera vez dos computadoras se comunican entre sí.

29 de octubre 1969: por primera vez se enviaron datos de una computadora a otra situada en una localidad remota.

En 1971 Ray Tomlinson envió el primer mensaje de email (correo electrónico), iniciando el uso de @ para separar el nombre del usuario del nombre de la máquina. El mensaje fue enviado desde una computadora a otra que estaba a su lado.

1 de enero de 1983 ARPANET adoptó el protocolo TCP/IP como estándar.

En marzo de 1989 Tim Berners-Lee inventó el World Wide Web (Red Global Mundial). El invento de la WWW hizo posible pasar de la comunicación con textos solamente a páginas capaces de contener textos, imágenes, sonidos, videos y otros contenidos de multimedia.

El 22 de abril de 1993 apareció Mosaic, el primer navegador (web browser).

Con tantas fechas significativas en la evolución de la Red o Net, ¿cómo escoger la más importante?

miércoles, 28 de octubre de 2009

Formando acentos y la Ñ (ñ) en un teclado inglés

¿Cómo puedo formar acentos y la ñ en un teclado inglés?

1. Asegúrese que la tecla Num Lock (en el teclado numérico, a la derecha) está presionada (la luz que le corresponde debe estar encendida).

2. Manteniendo la tecla Alt presionada, para la letra (o carácter) correspondiente, entre el número dado en el teclado numérico:


Para


Entre

á
0225
é
0233
í
0237
ó
0243
ú
0250
Á
0193
É
0201
Í
0205
Ó
0211
Ú
0218
Ñ
0209
ñ
0241
ü (diéresis)
0252
¿ (abrir signo de interrogación)
0191
¡ (abrir signo de admiración)
0161

domingo, 11 de octubre de 2009

El sistema binario

Por Isaías Medina Ferreira

Las computadoras, como las conocemos hoy día, son posibles gracias al sistema binario.

La idea estructural completa de la computadora fue concebida a mitad del siglo 19 por el inglés Charles Babbage. Su gran idea, conocida como el motor analítico, era un complicado sistema de engranajes que constaba de los mismos módulos de que consta una computadora moderna: un subsistema de entrada, la parte procesadora (hoy conocida como el microprocesador o CPU), una parte para almacenar (como la memoria o los discos duros de hoy) y el subsistema de salida (que hoy son la pantalla o el impresor).

Sólo una porción muy pequeña del diseño de Babbage se pudo construir. Aparte de ser un aparato mecánico, el hecho de tener que trabajar con los diez dígitos del sistema denario o decimal (que es el sistema que los humanos utilizamos en nuestras transacciones diarias), complicaba enormemente su construcción. No fue hasta el siglo 20 cuando los avances tecnológicos permitieron la construcción de un computador, primero electromecánico y luego totalmente electrónico.

Uno de los avances que aceleró su desarrollo fue la creación del tubo al vacío en 1901, lo que dio origen a la electrónica. Otros dos acontecimientos memorables ocurrieron en 1937: la tesis del entonces estudiante de MIT Claude Shannon, que implementaba la aritmética binaria utilizando relés (relays) y conmutadores (switches), y el computador Model-K, hecho completamente con relés, de George Stibitz, de Bell Labs. Lo remarcable de los acontecimientos de 1937 es el uso de elementos activos como el relé que utilizaban sistemas binarios y el nacimiento de la llamada electrónica digital.

La importancia del nacimiento de la electrónica es la habilidad de permitir la fabricación de elementos binarios (switches) más rápidos, como fue primero el tubo al vacío, y después el transistor; y más tarde los circuitos integrados y, por último, los microprocesadores.

¿Qué es un sistema binario?

La respuesta corta es que un sistema binario es un switch o conmutador; o sea, un elemento que puede presentar una de dos posiciones opuestas en un determinado momento. Las posiciones de que hablamos son: encendido y apagado (como en el alumbrado de nuestros hogares); verdadero y falso (como en lógica); dos niveles distintos de voltajes (como en una linterna, 4.5V y 0V, o en un circuito integrado 5V (alto) y 0V (bajo)); esas dos posiciones, o niveles, se expresan matemáticamente como 1 ó 0, los cuales son llamados bits. BIT es una palabra construida con el comienzo y la terminación de BInary digiT; o sea, dígitos binarios. Por tanto, el sistema binario es una cadena de 1s y 0s con los que es posible expresar cualquier cantidad, de la misma manera que los humanos utilizamos el sistema decimal, que es una cadena de dígitos del 0 al 9.

El sistema decimal

La mejor forma de entender el sistema binario, es repasando nuestro sistema denario o decimal.

Comencemos por decir que tanto en el sistema decimal como en el binario, los dígitos usados tienen un valor que depende de su posición, o el lugar que ocupan, en un esquema que aumenta por un factor fijo determinado de derecha a izquierda. En el sistema decimal, ese factor es de diez (10), y en el sistema binario, ese valor es de dos (2).

Si, por ejemplo, escribimos 3,333 en decimal, aunque hemos escrito el mismo dígito 4 veces, lógicamente cada uno de esos 3 tiene un valor diferente que depende del lugar que ocupa.

Comenzando con 1 en la extrema derecha, sabemos que el valor de cada posición en decimal es igual a la posición anterior multiplicada por 10. Veamos:

10,000 x 101,000 x 10100 x 1010 x 101 x 10   1
100,00010,0001,00010010   1

Así, para encontrar el verdadero valor de cada dígito en una expresión tal como 3333, lo que hacemos es multiplicar cada 3 por su valor posicional y sumamos los valores obtenidos.
100010010  1
3 x 10003 x 1003 x 103 x 1
3000300303

La suma de 3000 + 300 + 30 + 3 es igual a 3,333, en este caso.

¿Cómo funciona el sistema binario?

El sistema binario, como hemos dicho, es también un sistema en que cada dígito tiene un valor único, dependiendo del lugar que ocupa. Comenzando con 1 en la extrema derecha, el valor de cada posición en binario es igual a la posición anterior multiplicada por 2. Veamos:
256 x 2128 x 264 x 232 x 216 x 28 x 24 x 22 x 21 x 2   1
512256128643216842   1

Ya dijimos que en el sistema binario sólo se utilizan dos dígitos, el 1 y el 0. Eso lo hace muy bueno para las computadoras, pero engorroso para los humanos, razón por la que por lo general para que un número binario haga sentido para nosotros, debemos convertirlo a decimal.

Para hacer esa conversión, todo lo que tenemos que hacer es, comenzando con 1 en la derecha, poner el valor correspondiente de cada posición que ocupa cada uno de los dígitos binarios. Veamos el número binario 11010110. Observe la tabla para ver el valor posicional correspondiente de cada dígito y su valor correspondiente en decimal. Note que sólo las posiciones de los números binarios 1 tienen un valor decimal correspondiente.
Valor por posición   128    64    32    16    8    4    2    1
Número binario   1    1    0    1    0    1    1    0
Valor decimal   128    64    0    16    0    4    2    0

El equivalente decimal de 11010110 se reduce simplemente a sumar el valor decimal correspondiente de los valores posicionales de los binarios 1; a saber, 128 + 64 + 16 + 4 + 2 es igual a 214 en decimal.

Practiquemos: ¿Cuál es el valor decimal de 1011?
Valor por posición   8    4    2    1
Número binario   1    0    1    1 
Valor decimal   8    0    2    1

O sea, 8 + 2 + 1 = 11

Vamos a contar en decimal del 0 al 15. A la derecha está su equivalente en binario.

Decimal


Binario

0
0000
1
0001
2
0010
3
0011
4
0100
5
0101
6
0110
7
0111
8
1000
9
1001
10
1010
11
1011
12
1100
13
1101
14
1110
15
1111

Existen otros sistemas de contar utilizados en computadoras, todos basados en múltiplos de dos, los cuales fueron creados primordialmente para asistir a los humanos: el Octal, de 8 dígitos (que es lo que llamamos un “byte”) y el Hexadecimal (o Hex), de 16 dígitos (utilizando los dígitos del 0 al 9 y las primeras seis letras del alfabeto, de A hasta F).

Pero no importa si trabajamos en octal o hexadecimal, las computadoras sólo entienden combinaciones de 0 y 1; y todo lo que se alimente a éstas debe ser traducido a binario (señales que ocupan una de dos posiciones, alta o baja) para que los circuitos puedan trabajar. Esas traducciones se hacen automáticamente, por supuesto. Por ejemplo: cada vez que pulsamos una tecla en el teclado de un computador, una combinación de 7 bits únicos son generados, el llamado sistema ASCII.

El sistema hexadecimal

La que sigue es una tabla comparativa de los sistemas decimal, binario y hexadecimal
DecimalBinarioHexadecimal
0
0000
0
1
0001
1
2
0010
2
3
0011
3
4
0100
4
5
0101
5
6
0110
6
7
0111
7
8
1000
8
9
1001
9
10
1010
A
11
1011
B
12
1100
C
13
1101
D
14
1110
E
15
1111
F

Ejemplo de un número en hexadecimal sería 1F, cuyo equivalente en binario sería 00011111 y en decimal 31.

martes, 6 de octubre de 2009

Dr. Grace Brewster Murray Hopper (1906-1992)

Perfil breve
Por Isaías Medina Ferreira

La palabra inglesa que se utiliza para designar un error en el “software” de un computador es bug (insecto). El término lo acuñó Grace Hopper, pionera de las computadoras, mientras trabajaba para la marina de los Estados Unidos en la Harvard Mark I, una computadora electromecánica cuyo elemento activo de conmutación era el relé o relay.

“En 1945, un verano húmedo y caliente”, cuenta Grace, “de repente la Mark I paró su operación. Investigaciones ulteriores determinaron que un insecto había quedado atrapado en uno de los contactos de un relay... removimos el intruso con pinzas y lo pegamos en el libro de registro con una nota que decía ‘el primer caso de insecto encontrado’, y la Mark I continuó trabajando sin problemas. Después del incidente, cada vez que el oficial nos preguntaba si había algún progreso, la respuesta era invariablemente ‘estamos depurando (debugging) la computadora’”.

Grace Hopper fue una mujer “fuera de serie”, como dicen, que triunfó decisivamente en campos no sólo vedados para las mujeres, sino que por ser tan nuevos algunos, eran extraños para la mayoría de los mortales, hombre o mujer. Fue oficial de carrera de la marina de los Estados Unidos, alcanzando el rango de almirante; se considera una de las primeras programadoras de computadoras, habiendo desarrollado el primer “compilador”, un programa traductor de lenguaje de programación de “alto nivel” —el que usa construcciones gramaticales parecidas al lenguaje de los humanos: inglés, español, etc. Ejemplo de esas lenguas de programación son C++ y Visual BASIC. La traducción debe hacerse al lenguaje binario (de “bajo nivel”) que es el único que las máquinas entienden.

Grace trabajó también en el desarrollo de COBOL (COmmon Business-Oriented Languaje), el primer programa de alto nivel desarrollado exclusivamente para negocios.

Nacida el 9 de Diciembre de 1906, en Nueva York, Grace Hopper demostró curiosidad por las máquinas desde temprana edad cuando a los 7 años desensambló todos los relojes de alarma de la casa para ver cómo funcionaban. Esta curiosidad le serviría bien en su carrera.

Siendo profesora de Vassar College, donde se licenció en 1928, Grace recibió un doctorado en matemáticas de la Universidad de Yale, en 1934. Su profesorado en Vassar continuó hasta 1943 cuando se unió a la marina con el rango de teniente. Con los preparativos de la guerra, su primera asignación fue en el centro de cómputos de los Laboratorios Cruft de la Universidad de Harvard, bajo la dirección de Howard Aiken, quien desarrolló la serie de computadoras Harvard-Mark.

Grace fue la tercera persona en programar la Mark I. Más tarde trabajaría en el desarrollo de las Mark II y III.

Mujer incansable, Grace Hopper siempre tuvo más de un trabajo, pues mientras trabajaba en la industria, también enseñaba. “Haber entrenado tantas mentes jóvenes fue mi mayor logro y haber servido a mi país mi mayor orgullo”, decía. Llegando al final de su carrera, daba hasta 200 charlas anuales, además de ser consultora de algunas de las compañías de computadoras más prestigiosas, como Digital Equipment Corporation (DEC, hoy parte de Compaq-Hewlett-Packard).

Su sentido del humor, además, como lo atestigua la anécdota que da entrada a este escrito, fue legendario.

Su dedicación y aportaciones le granjearon el respeto y el reconocimiento tanto de la industria, como de la familia académica y la militar. Entre los múltiples premios que recibió, están por lo menos 37 doctorados honoríficos; haber sido nombrada la primera persona “Man of the Year” (Hombre del Año; en ese tiempo no existía la preocupación o necesidad de estar “políticamente correcto”) en el campo de la ciencia de las computadoras; fue el primer norteamericano, hombre o mujer, y la primera mujer en la historia de ese cuerpo, en ser electa “Distinguished Fellow” (Miembro Distinguido) de la Sociedad Británica de Computadoras (British Computer Society); y, fue la primera mujer en los Estados Unidos en recibir la Medalla Nacional de Tecnología.

A su muerte, acaecida en Enero 1, de 1992, en Arlington, Virginia, USA, Grace Brewster Murray Hopper, fue enterrada con todos los honores militares de la marina en el Cementerio Nacional de Arlington.

A Grace Hopper le debemos no sólo su pasión por el trabajo bien hecho, sino también muchas de las técnicas de programación las cuales —nacidas de su visión futurística inquebrantable, que no se amilanó cuando le dijeron que la idea de lenguas de programación en lenguaje similar al inglés no eran posibles, pues “las computadoras no entienden inglés” —, hacen hoy que las computadoras sean más fáciles de usar.

sábado, 3 de octubre de 2009

La Teoría de la Relatividad: más de un siglo de vida

Por Juan Carlos García

Con una centena de años a cuestas, la Teoría de la Relatividad luce más joven que nunca. A continuación les presento unas reflexiones sobre E=mc2. Es una fórmula tremendamente simple y maravillosamente compleja. Gran parte de los misterios del universo quedan del todo esclarecidos gracias a ella. Por medio de E=mc2, la Teoría de la Relatividad ha sido probada hasta en un 99%. Que un cerebro humano haya sido capaz de sospechar que la materia y la energía son dos manifestaciones de la misma cosa, prueba que el Dr. Einstein fue un verdadero genio.

Que una persona haya descubierto que espacio y tiempo también son dos manifestaciones de la misma cosa, demuestra lo privilegiado de la mente creadora de Don Albert. Es más: que alguien haya sido capaz de establecer que el tiempo y el espacio se curvan ante la presencia de masa, lo que se manifiesta ante nuestros ojos como la fuerza de gravedad, deja claro que el inmenso talento del científico alemán no ha tenido parangón en la historia de la ciencia.

A su vez, este sabio deslumbrante demostró que la curvatura del espacio-tiempo afecta la trayectoria de los cuerpos móviles, incluida la luz. De este modo, la tesis de Einstein desplaza de golpe a la ciencia de Newton, que tenía casi 400 años de autoridad física. Igualmente, afirmar que "El universo es finito pero ilimitado" es una contundente muestra de su capacidad para elaborar conceptos. Para muchos, semejante postulado suena a contradicción, pero es una proclamación llena de profundidad y elegancia.

Con su fórmula E=mc2 todo quedó claro: la fuerza de gravedad, la expansión del universo, la materia oscura, los agujeros negros, los agujeros de gusano, los pulsares, las estrellas de neutrones, la naturaleza del Sol y la cantidad de vida que le queda por delante. A causa de dichas 4 siglas, quizás la teoría de cuerdas del mundo sub-atómico y de mecánica cuántica, queden a la postre finalmente comprendidos.

Sin embargo, Einstein fue arrastrado por el vendaval de la política, pese a ser el primer enemigo de este quehacer humano. Albert Einstein aborrecía la política y a los políticos.

Curioso es que el gran pacifista que fue Albert Einstein, urgió al presidente de los Estados Unidos a construir la bomba atómica. La carta fue enviada al presidente Franklin D. Roosevelt, pero quien la ejecutó fue su sucesor, el presidente Truman. Sólo se construyeron dos bombas. No había más en 1945. Eran dos artefactos enormes: Trinity fue el apodo para el lanzamiento de prueba, como Fatman (Gordito) lo fue para el escenario real de Hiroshima. Si fallaban o no lograban persuadir a Japón de rendirse, la Segunda Guerra Mundial habría continuado, quién sabe a costo de cuántas muertes y cuántas bombas más.

Cuando niño, Einstein cayó enfermo. Estando en cama su padre le regaló una brújula, que fue la clave de muchos de sus hallazgos, según explicó años más adelante. ¿Pero qué tiene que ver una brújula con su fórmula? Nada. Pero despertó su imaginación, que fue lo importante. Un dato al margen: se dice que tuvo muchas amantes, todas aprobadas por su segunda esposa, ya que con ella firmó un acuerdo sui generis matrimonial, en una de cuyas cláusulas le permitía tomarse esta clase de libertades de aposento. Quizás, como en todo, meros chismes de postín científico.

Al centro de un lago se le vería tocar el violín, a solas, reiteradas veces con la complicidad de su silencio, y bajo el plafón de la noche tachonado de estrellas. El Dr. Einstein aseguraba que la moralidad no era dictada por Dios sino escrita por la humanidad. La ética, -dijo muchas veces- es una preocupación exclusivamente humana, sobre la que no hay ninguna autoridad sobrehumana. Vegetariano el resto de su vida desde los 60, creyó fuertemente en el renacer de nuestra especie, pero a costa de mucho sacrificio.

Pese a su talento superior, el Dr. Einstein era un matemático relativamente pobre. Basta decir que no aprobó su examen de admisión a la universidad. Su esposa, Mileva, era quien muchas veces lo asistía en dicha materia. Algunos extraviados han llegado a afirmar que su fórmula se la dictó un extraterrestre, ya que ningún ser humano estaría en capacidad de elaborarla. Como ser humano al fin, cometió hasta 6 errores de cálculo al intentar explicar matemáticamente su fórmula.

Un alumno suyo logró sacarlo de uno de sus errores llenado delante de él 5 pizarras de cálculos. Einstein le quedó hondamente agradecido. Se le llama el genio de las 23 errores, ya que esa fue la cantidad de metidas de pata que cometió en nombre de la ciencia, un número muy alto de errores fácilmente perdonables gracias a su resplandeciente joya universal: E=mc2. Dicha fórmula ha sido reproducida en 90 de los 101 pisos del Taipei 1001, de Taiwán y ha sido formada por 20 mil estudiantes para establecer un récord Guinness.

Juan Carlos García, además de periodista y escritor, es astrónomo, graduado en Cambridge, England, en 1982

Tomado de Media Isla, boletín distribuido por correo electrónico que según sus propulsores más que un grupo o comunidad cerrada, constituye hoy por hoy una modesta sala de lectura donde convergen una serie de personas interesadas en la construcción de un puente de doble vía, a través de la reflexión y el ameno intercambio de información interesante.

jueves, 1 de octubre de 2009

Richard P. Feynman

Perfil Breve
Por Isaías Medina Ferreira

El recuerdo más vívido que tengo de Richard Feynman fue verle en televisión, padeciendo ya de la enfermedad que le arrebataría la vida, demostrar con su estilo sencillo por qué la nave Challenger se desintegró en el aire matando a sus siete tripulantes 73 segundos después de haberse encumbrado en el despejado cielo de la Florida, el día 28 de enero de 1986.

Feynman, premio Nóbel de Física en 1965, por sus trabajos con Helio (Helium), ha sido uno de los científicos y profesores más celebrados y reverenciados de los tiempos modernos. Con un sentido del humor y una curiosidad insaciables, Feynman fue la personificación de “si está usted seguro de sí mismo, no importa lo que digan los demás”.

Entre los hechos memorables de su vida, además del premio Nóbel y de ayudar en la resolución de la explosión del Challenger, están el haber sido un profesor consumado y venerado en Caltech (California Institute of Technology), su colaboración en el desarrollo de la Bomba Atómica, su contribución a expandir el entendimiento de la electrodinámica cuántica (para lo que desarrolló los famosos Diagramas de Feynman que simplificaron la explicación de las ecuaciones diferenciales) y la traducción de Jeroglíficos Mayas.

Más allá de todo eso, sin embargo, están los rasgos únicos de su personalidad y su amor por lo divertido que lo llevaron a practicar pasatiempos tales como descifrar códigos de cajas de seguridad en minutos (mientras estaba en el Proyecto Manhattan, en Los Álamos, Nuevo Méjico, como parte del equipo que desarrollaría la bomba atómica), resolver problemas mentales de matemáticas en menos de un minuto, dedicarse a la pintura entrado ya en años, tocar el bongó, lo cual lo llevó a Brasil donde participó en una comparsa en el Carnaval de Río de Janeiro.

Richard Feynman nació en New York, el día 11 de Mayo de 1918 y murió en California, el 15 de Febrero de 1988. Entre lo mucho que se ha escrito sobre Feynman, hay dos libros divertidísimos que retratan su lado humano: Surely you’re joking, Mr. Feynman! (¿Está usted de broma, Sr. Feynman?) y What do you care what other people think! (¡Qué te importa lo que piensen los demás!). En la Red, vaya a Feynman para explorar más sobre este ser humano único y extraordinario. Además, explore: Richard Feynman

jueves, 24 de septiembre de 2009

Este kilogramo está perdiendo peso

Geoff Brumfiel
20 de agosto de 2009
Historia en NPR

El prototipo internacional del kilogramo está dentro de una campana de cristal triple en el Buró Internacional de Pesas y Medidas de París.

Hace más de un siglo, un pequeño cilindro de metal fue forjado en Londres y enviado a un suburbio de París. El cilindro tenía el tamaño de un salero y estaba hecho de una aleación de Platino e Iridio, un material avanzado para ese tiempo.

domingo, 20 de septiembre de 2009

Dr. Isaac Asimov: El gran explicador

Perfil
Por Isaías Medina Ferreira

“Probablemente el más grande escritor de ciencia ficción que haya existido, Isaac Asimov poseía una de las mentes más brillantes y originales de nuestro tiempo. Su estilo accesible y sus intereses que abarcaban los más amplios temas desde ciencia y religión hasta humor e historia, le granjearon el sobrenombre de ‘El gran explicador’... una mente tan vasta como el universo...”, dice en la cubierta inferior de una de las autobiografías (1) de Isaac Asimov, I.Asimov. (2) Lo mismo ha sido corroborado extensamente por todos los entendidos en la materia.

viernes, 18 de septiembre de 2009

El Sistema Internacional (SI) de Unidades

El Sistema Internacional (SI) de Unidades fue establecido a mediados del siglo XX como medio para unificar las unidades de medida en todo el mundo, para lo cual tomó como base el sistema métrico decimal. Este sistema se está extendiendo en la norma ISO-80000 para formar el Sistema Internacional de Magnitudes, que además incluye símbolos de magnitudes y aclaraciones adicionales.

Unidades

viernes, 4 de septiembre de 2009

Descarga electrostática, relámpagos y truenos

Por Isaías Medina Ferreira

Una descarga electrostática (ESD, por sus siglas en inglés) es lo que experimentamos cuando en un día de baja humedad en invierno recibimos un “shock” eléctrico al tocar el manubrio de una puerta, de un automóvil o al hacer contacto con cualquier objeto metálico. Cuando podemos sentir la descarga, la diferencia de potencial es de 3,000 a 5,000 voltios aproximadamente. La ESD crea todo tipo de problemas en la industria electrónica donde potenciales tan bajos como 30 voltios pueden dañar los frágiles circuitos integrados que la componen, pero no es ese nuestro objetivo en este pequeño escrito. Baste decir que al abrir un computador debe procurar no tocar los paneles electrónicos que la componen, sin antes tocar una superficie metálica o colocarse un aparato neutralizador conocido como un “wrist-strap” en la muñeca de su mano.

martes, 25 de agosto de 2009

Dr. Carl Sagan (1934-1996)

Perfil Breve
Por Isaías Medina Ferreira

El Dr. Carl Edward Sagan nació en Brooklyn, N. Y., el día 9 de Noviembre de 1934 y murió en Seattle, Washington, el día 20 de Diciembre de 1996, a los 62 años de edad.

Vilipendiado por algunos, principalmente por los fundamentalistas de derecha, y venerado por muchos, el Dr. Sagan, profesor de Astronomía y Ciencias del Espacio y Director del Laboratorio de Estudios Planetarios, de la Universidad de Cornell, Ithaca, N.Y., es recordado como uno de los científicos que más se preocuparon por llevar conocimientos, en forma sencilla, mas no simplista, al seno del pueblo; pues como dice uno de sus biógrafos, era su convicción que para que la democracia pueda ser efectiva en una era en que el conocimiento es fundamental, éste debe ser democratizado, pues conocimiento significa poder.

Zonas de Tiempo y estaciones

Por Isaías Medina Ferreira

Como sabemos, el planeta tierra tiene doble movimiento, el movimiento de rotación, sobre sí mismo, y alrededor del sol, en lo que se llama movimiento de traslación, el cual dura 365 días aproximadamente, o un año. Desde épocas inmemoriales, es costumbre medir el paso del tiempo por la duración de una rotación completa del globo sobre su eje, lo cual constituye un día, o 24 horas. El día, a su vez, como sabemos, consta de dos períodos, ambos de 12 horas; uno de luz, o de vigilia, y el otro de tinieblas, durante el cual dormimos. En su movimiento de traslación, las distintas regiones de la tierra experimentan la influencia del sol de distintas maneras y la energía que proviene de éste con mayor o menor intensidad. Esto último y la posición inclinada del eje de la tierra con respecto al sol, dan lugar a las estaciones: primavera, verano, otoño e invierno.

jueves, 20 de agosto de 2009

La Notación Científica

Por Isaías Medina Ferreira

La ciencia y la tecnología a menudo emplean cantidades que son o muy grandes o muy pequeñas.

Como resulta engorroso escribir, y difícil de leer cifras muy grandes, sea que tengan éstas muchos ceros antes del punto decimal final; o, en el caso de cantidades muy pequeñas, muchos ceros a la derecha del punto (o coma) decimal, los científicos utilizan una forma de taquigrafía que emplea potencias (o múltiplos) de 10.

El cerebro de un bebé y el aprendizaje de lenguas

Chicago Daily Herald
Tomado de elcastellano.org

Los niños aprenden idiomas con gran facilidad, como sabemos. Averiguar cómo y por qué pueden hacerlo tal vez pueda facilitar a los adultos el aprendizaje de nuevas lenguas. Una nueva investigación de la Universidad de Washington mostró en forma hasta ahora desconocida, cómo se desarrolla este proceso en el cerebro de los bebés.

martes, 4 de agosto de 2009

¿Cuál es el sexto número en la serie?


Encuentre el sexto número en la serie…

1, 2, 6, 42, 1806, __________

(La solución está más abajo)





















Solución
1) 1
2) 1 x 2 = 2
3) 2 x 3 = 6
4) 6 x 7 = 42
5) 42 x 43 = 1806
6) 1806 x 1807 = 3,263,442
7) 3263442 x 3263443 = 10,650,056,950,806

El próximo número (N) =
(El número anterior, n)(El número anterior + 1; n+1) = (n)(n+1)

domingo, 2 de agosto de 2009

Dos irracionales asombrosos


Por Isaías Medina Ferreira

Números irracionales son aquellos que no son exactos y en cuya parte decimal los dígitos se extienden hasta el infinito sin seguir un patrón repetitivo. Si resolvemos 3/2, el resultado es 1.5, seguido de ceros (0); si dividimos, 2/3, el resultado es 0.6666…, con el 6 repetido hasta el infinito. Ambos, 3/2 y 2/3, son números racionales, como son siempre los resultados de dividir dos números enteros, debido a ese patrón repetitivo de los dígitos a la derecha del punto decimal. Si dividimos 56/13, por ejemplo, la respuesta es 4.307692307692307692… Note como 307692 se repite una y otra vez.

sábado, 25 de julio de 2009

El Memristor

Por Isaías Medina Ferreira

La foto de R. Stanley Williams, capturada por un microscopio de fuerza atómica, representa un circuito de 17 memristors. Los alambres tienen un grosor de 50 nm (50 nanómetros)

Después de haber sido descrito utilizando ecuaciones matemáticas hace 37 años por Leon Chua, a la sazón estudiante de término de ingeniería electrónica, un grupo de científicos encabezado por Stanley Williams de los laboratorios de Hewlett-Packard, anunció a principios de mayo de 2008 que había creado el primer Memristor. Por fin, la electrónica, al alcanzar la nanoescala, ha permitido revelar el secreto de ese cuarto elemento que promete aplicaciones desde memorias para computadores hasta la emulación de sistemas de neuronas.

¿La multiplicación por 11? ¡Pero si es tan fácil!

Por Isaías Medina Ferreira

Las multiplicaciones por 2 y por 10 son obviamente bien fáciles. Pero la multiplicación por 11 es casi tan fácil como éstas.

Cuando multiplica números del 1 al 9 por 11, para obtener la respuesta sólo tiene que repetir el número dado dos veces. 7 x 11 = 77

Si los números están comprendidos entre el 10 y el 90, se separan los números y entre ellos se pone la suma de los números dados. Ejemplo: 81 x 11 = 8,(8+1),1 = 891

viernes, 24 de julio de 2009

Cómo borrar archivos provisionales de Internet

Por Isaías Medina-Ferreira

PRECAUCIÓN: Lea todas las instrucciones antes de proceder.

Al navegar la red, la información de las páginas que usted visita es guardada en un archivo provisional (cache) de modo que la próxima vez que usted visite dicha página ésta descargue más rápido. A medida que pasa el tiempo, estos archivos pueden causar problemas a su computador si no son borrados periódicamente. He aquí cómo borrarlos.

viernes, 26 de junio de 2009

¿Cómo puedo borrar evidencia de los websites que acabo de visitar?

Por Isaías Medina Ferreira

Este artículo, escrito para sistemas utilizando Windows XP está por supuesto obsoleto.

Lo que describo a continuación no sólo borra los sitios visitados recientemente, borra las “cookies” y los archivos provisionales que son creados en su computador mientras navega la Internet.

El método que expongo requiere dos pasos.

La Nanotecnología

Súper conductores y trenes flotantes

Haga clic en EL TREN DE LEVITACIÓN MAGNÉTICA